Cómo el aislamiento social nos está matando

Cómo el aislamiento social nos está matando

Mi paciente y yo sabíamos que se estaba muriendo.

No era el tipo de agonía que dura meses o años. Moriría hoy, quizá mañana. Si no es mañana, es pasado mañana. ¿Quiere que me comunique con alguien? ¿Querías ver a alguien?

Nadie, me dijo. No tenía familia inmediata. Y tampoco amigos íntimos. Quizá tenía una sobrina en el sur, pero no se habían hablado en años.

Para mí, la tristeza de su muerte sólo fue superada por la tristeza de su soledad. Me preguntaba si su soledad era una de las causas de su muerte prematura y no sólo una circunstancia desafortunada.

Cada día soy testigo de variaciones al principio y al final de la vida: un joven que es abandonado por sus amigos mientras lucha contra su adicción a los opiáceos; una anciana que sobrevive con el té, las tostadas y vive en medio de la suciedad, ya que no es capaz de limpiar su abarrotado apartamento. En esos momentos, parece que lo único peor que sufrir una enfermedad grave es hacerlo en soledad .

El aislamiento social se está convirtiendo en una epidemia : sus graves consecuencias se reconocen cada vez más a nivel físico, mental y emocional. Desde la década de 1980, el porcentaje de adultos estadounidenses que afirman estar solos se ha duplicado de 20 a 40 por ciento.

Hoy en día, cerca de un tercio de los estadounidenses mayores de 65 años viven solos , al igual que la mitad de los mayores de 85 años. Las personas con problemas de salud (especialmente aquellas con trastornos como ansiedad y depresión) son más propensas a sentirse solas. Aquellos sin educación universitaria tienen menos probabilidades de tener a alguien que hable de asuntos personales importantes.

Nuevas investigaciones sugieren que el aislamiento social es malo para nosotros. Las personas con menos conexiones sociales tienen patrones de sueño discontinuos , alteraciones del sistema inmunológico, más inflamación y niveles más altos de hormonas relacionadas con el estrés. Un estudio reciente reveló que el aislamiento aumenta el riesgo de enfermedad cardiaca en 29 por ciento y de ataque cardiaco en 32 por ciento.

En otro análisis que combinó datos de 70 estudios y 3.4 millones de personas, se encontró que las personas socialmente aisladas tenían un mayor riesgo, 30 por ciento más, de morir en los próximos siete años, y que este efecto aumentó en las personas de mediana edad.

La soledad puede acelerar el declive cognitivo en los adultos mayores, y los individuos aislados tienen el doble de probabilidades de morir prematuramente que aquellos con interacciones sociales más fuertes. Estos efectos comienzan a una edad temprana: los niños socialmente aislados tienen una salud significativamente peor 20 años después, incluso después de controlar otros factores. En resumen, la soledad es un factor de riesgo tan importante para la muerte prematura como la obesidad y el tabaquismo.

La evidencia del aislamiento social es clara. Lo que hay que hacer al respecto no está tan claro.

La soledad es un problema particularmente engañoso porque aceptar y hablar de nuestra soledad conlleva una profunda estigmatización. Admitir que estamos solos puede ser como aceptar que hemos fracasado en las áreas fundamentales de la vida : pertenencia, amor, apego. Va en contra del instinto básico de mantener nuestra reputación, y hace difícil pedir ayuda.

Veo esto muy claramente en la temporada navideña, cuando veo pacientes hospitalizados, algunos conectados a mangueras intravenosas en habitaciones estériles, sin amigos ni familiares, y su soledad amplificada por las alegres películas navideñas que se pueden ver en los televisores de pared. Además, hospitalizados o no, muchas personas dicen que se sienten más solos, más deprimidos y menos satisfechos con sus vidas durante la temporada navideña de diciembre .

Una nueva investigación sugiere que la soledad no es necesariamente el resultado de una falta de habilidades sociales o de apoyo social, sino que puede ser causada en parte por una sensibilidad particular a las señales sociales. Las personas solitarias son más propensas a percibir negativamente señales sociales ambiguas y a entrar en un estado mental de autoconservación que empeora el problema. Así, la soledad puede ser contagiosa : cuando una persona se siente sola, se aleja de su círculo social y hace que otros hagan lo mismo.

John Cacioppo, profesor de psicología en la Universidad de Chicago, ha intentado diferentes enfoques para tratar la soledad. Su trabajo revela que las intervenciones más efectivas se centran en abordar el conocimiento de la inadaptación social€, es decir, ayudar a las personas a revisar cómo interactúan con los demás y cómo perciben las claves sociales. Está trabajando con las fuerzas armadas de Estados Unidos para averiguar cómo el entrenamiento en cognición social puede ayudar a los soldados a sentirse menos aislados mientras están en misión y después de regresar a casa.

La soledad de los adultos mayores tiene otros orígenes, a menudo debido a que los miembros de la familia se mudan y los amigos cercanos mueren. Como dijo un viejo: Tu mundo muere antes que tú .

Idealmente, de acuerdo con los expertos, los vecindarios y las comunidades deberían cuidar a los adultos mayores y tomar medidas para reducir su aislamiento social. Asegurarse de que tengan fácil acceso al transporte a través de pases de autobús con descuento o servicios especiales de transporte puede ayudarles a mantenerse conectados socialmente.

Los ancianos muy religiosos deben ser animados a continuar asistiendo a los servicios regularmente, ya que pueden beneficiarse de un sentido de espiritualidad y comunidad, así como de la mirada atenta de otros feligreses. Aquellos que son capaces de cuidar a un animal pueden disfrutar de la compañía de una mascota . Los seres queridos que viven lejos de sus padres o abuelos pueden pedirle a un vecino que los visite regularmente.

También están surgiendo programas más estructurados. Paul Tang, de la Fundación Médica de Palo Alto, inició un programa llamado linkAges, un intercambio de servicios intergeneracional inspirado en la idea de que todos tenemos algo que ofrecer.

El programa permite a sus miembros publicar en línea lo que necesitan: lecciones de guitarra, un compañero de Scrabble, para llevarlos al consultorio del médico. Otros pueden ofrecer voluntariamente su tiempo y habilidades para satisfacer esas necesidades y “reservar” horas para cuando necesiten algo.

En Estados Unidos casi se necesita una excusa para llamar a la puerta del vecino Tang me dijo. Queremos eliminar esas barreras.

Por ejemplo, un estudiante universitario puede ver un mensaje de un anciano que necesita ayuda con su jardín. Le ayuda a plantar una hilera de flores y a “reservar” dos horas al hacerlo. Unos meses después, cuando quiere cocinar comida malaya para su novio, una chef jubilada viene a darle clases de cocina.

No necesitas un compañero de juegos todos los días€, dice Tang. Pero saber que usted es un miembro valioso y cooperativo de la sociedad es increíblemente tranquilizador.

Ahora el programa tiene cientos de miembros en California y hay planes para expandirlo a otras áreas del país.

Los que pertenecemos a la comunidad médica debemos preguntarnos: ¿Estamos controlando la presión arterial o mejorando la salud y el bienestar? €, dijo Tang. Creo que para hacer lo primero hay que hacer lo último€.

Una gran paradoja de nuestra era digital interconectada es que, aparentemente, nos estamos alejando. Sin embargo, la investigación confirma nuestra intuición más profunda: La conexión humana está en el centro del bienestar humano . Depende de todos nosotros (médicos, pacientes, vecinos y comunidad) mantener los vínculos donde están borrosos, y crear otros nuevos donde nunca han existido.

Originalmente escrito en inglés para €˜The New York Times€™ by: Dhruv Khullar

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