Buscando el origen de la malaria

Buscando el origen de la malaria

La malaria es la causa de miles de muertes cada año en todo el mundo. Las cifras hablan de casi medio millón de víctimas que han sido infectadas con este potente virus también conocido como malaria.

El parásito Plasmodium falciparum es uno de los muchos que causan este mal.

Los científicos han buscado durante años el origen de este parásito , pero ha sido una tarea realmente difícil. Los mosquitos son sólo transmisores del parásito, por lo que rastrear su origen ha sido realmente complicado.

Posible responsable

Un grupo de científicos descubrió, al analizar muestras de excrementos de gorilas en 2010, que el parásito Plasmodium también se encontró en ellos.

Su investigación demostró que la versión humana del parásito P. falciparum era muy similar a uno de los tres Plasmodiums encontrados en los gorilas.

A partir de entonces se contó que la forma más letal y peligrosa de la malaria humana se originó en los gorilas. Es decir, todo empezó cuando un mosquito mordió a un humano después de morder a un gorila infectado.

Pero aún no estaba todo claro.

¿Cuándo pasó el parásito del gorila a los humanos?

Para continuar el estudio, los científicos necesitaban sangre de gorila, que era muy difícil de conseguir. Afortunadamente, los chimpancés también albergan tres tipos diferentes de Plasmodium .

Su estudio arrojó más de una pista a los científicos.

Se demostró que los parásitos de los chimpancés eran hasta diez veces más diversos que P. falciparum de los humanos.

El salto del parásito a los humanos puede haber ocurrido hace 10.000 años, según el estudio. Debido a que la diversidad en los seres humanos es pequeña , el parásito aún no ha tenido suficiente tiempo para replicarse , es decir, esto “ocurrió en un período relativamente corto”, dicen los investigadores.

Las especies de Plasmodium en gorilas y chimpancés son muy diversas, por lo que se estima que pueden haber tenido millones de años para replicarse y mutar , mientras que los humanos tienen pocas mutaciones de P. falciparum, lo que demuestra que entró en huéspedes humanos relativamente recientemente.

Esto apoya la teoría de que a través de la picadura de un mosquito se transmitió a los humanos. Pero como ninguno de los seis parásitos encontrados en los simios coincide con el de los humanos, su verdadero origen sigue siendo un misterio.

Actualmente todavía están buscando el “switch” que activó la malaria en humanos . Esperan encontrar respuestas a sus preguntas estudiando la sangre de los simios infectados.

Saber cómo los gorilas pueden combatir la malaria, ayudará a entender por qué el parásito es tan letal en los seres humanos, y así ser capaz de encontrar una manera de prevenir que se propague más.

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