Alta Evasión en la F1: El multicampeón Hamilton en los #ParadisePapers

Alta Evasión en la F1: El multicampeón Hamilton en los #ParadisePapers

Todavía estaba oscuro afuera cuando un jet rojo aterrizó en un pequeño aeropuerto de la Isla de Man un lunes lluvioso a las 6:40 a.m. Era el 21 de enero de 2013, y el sol no saldría sobre esta isla entre Gran Bretaña e Irlanda por otras dos horas. El elegante avión llevaba el registro G-LCDH, con la “G” de Gran Bretaña y las otras letras eran las iniciales de Lewis Carl Davidson Hamilton, una estrella británica de Fórmula Uno que estaba, de hecho, a bordo del Bombardier Challenger 605 en esa fría y húmeda mañana. Hamilton, que había cumplido 28 años dos semanas antes, había comprado recientemente el avión en Canadá. Compartía el placer de volar en un avión privado con su entonces novia, la cantante pop americana Nicole Scherzinger.

Hamilton y Scherzinger eran una pareja glamorosa, una pareja que se sentía tan cómoda en las alfombras rojas de Mónaco, París y Roma como en Londres o Los Ángeles. ¿Pero en el aeropuerto de la Isla de Man en Ronaldsway? ¿En medio de la nada en el Mar de Irlanda?

Su motivación era el dinero, mucho de él. Gracias a una compleja red de compañías offshore y a un itinerario que lo llevó a través de la pequeña y húmeda isla, Hamilton pudo pagar el 20 por ciento del impuesto al valor agregado (IVA) para importar su avión comprado en Canadá a la Unión Europea. El avión le había costado el equivalente a 20,3 millones de euros, por lo que el IVA le habría añadido unos 4,06 millones de euros frescos.

Lewis Hamilton, que ahora tiene 32 años, ganó recientemente su cuarto título mundial de Fórmula Uno a falta de dos carreras para el final de la temporada. Es el protagonista de la escena de las carreras, con aspecto y estilo. Un traje casual le sienta tan bien como elegante y rara vez va a ninguna parte sin sus gafas de sol. Desde hace cinco años, un jet rojo cereza con asientos de cuero negro y rojo también forma parte de su inconfundible estilo de vida. Maldita sea, me encanta este avión€, escribió en Instagram. Pero, ¡cuánto más debes amar a la Isla de Man! La isla no forma parte oficialmente de la UE, pero tiene un acuerdo aduanero con el Estado miembro Gran Bretaña. Según este acuerdo, la matriculación de una aeronave en la Isla de Man es, en realidad, lo mismo que su importación a la UE, salvo que se grava localmente, es decir, que no se aplica en absoluto.

Y en esta isla se evaden muchos impuestos. En la Isla de Man, el registro de aviones se ha convertido en un modelo de negocio en sí mismo. Hace diez años, la isla, con una población de 83.000 habitantes y una superficie menor que la de Hamburgo, la segunda ciudad más grande de Alemania, estableció un registro de pequeñas aeronaves corporativas. Desde entonces, se han registrado casi 1.000 aviones.

El pequeño aeropuerto de la Isla de Man es normalmente un centro para pescadores, ciclistas de montaña y excursionistas. La isla se comercializa como meca para los amantes de la naturaleza, para quienes el aeropuerto mantiene una pequeña pero acogedora terminal. Los invitados especiales que aterrizaron el 21 de enero de 2013, sin embargo, no estaban allí de vacaciones. Vinieron a importar sus aviones a la UE, razón por la cual un empleado de aduanas tuvo que presentarse a trabajar fuera del horario laboral normal, un servicio que cuesta 60 libras esterlinas adicionales. A las 7:30 a.m., según documentos de Paradise Papers, un empleado de la firma de abogados Appleby envió un mensaje con su teléfono BlackBerry diciendo: Formulario de aduana entregado a la aeronave. Despejado para salir. Alrededor de una hora después de aterrizar, el Bombardier Challenger rojo despegó de nuevo y voló a Stuttgart, la casa de Mercedes, que acababa de convertirse en el nuevo empleador de Hamilton.

Rápido, sencillo y discreto: los documentos de Paradise Papers muestran que, con la ayuda del bufete de abogados Appleby, se han importado en la UE aviones por valor de al menos 1.470 millones de euros a través de la Isla de Man, la mayoría de ellos con el objetivo de minimizar los impuestos.

A Hamilton también le gusta ahorrar donde puede. Paradise Documents revela que no sólo su avión, sino también muchas otras áreas de su vida son manejadas a través de compañías offshore. Su contrato de trabajo con Mercedes pasa por una de esas empresas, al igual que los regalos fotográficos y los ingresos por publicidad. Una tercera compañía fantasma se utiliza como holding para su autocaravana, un gigante de vehículos recreativos en el que Hamilton vive durante los fines de semana del Gran Premio en Europa. También logró adquirir el vehículo sin IVA.

El imperio offshore de Hamilton puede ser pequeño, pero es efectivo. Y está organizada, al menos en parte, por el bufete de abogados Appleby, que desde el domingo ha estado en el centro de las revelaciones de Paradise Papers. Se necesita un cierto nivel de riqueza, pero los que son lo suficientemente ricos pueden ahorrar millones evitando un impuesto que la mayoría de la gente común no tiene otra opción que pagar. Ya sea que se trate de pañales o helado, un coche nuevo o una barra de pan, todos los mortales€ deben pagar el IVA. Técnicamente, las mismas reglas se aplican a los jets, barcos y autocaravanas, si no hubiera tantas lagunas como las que hay en la Isla de Man.

Una escala en el pequeño aeropuerto de Ronaldsway es sólo la última etapa de un truco fiscal multifacético. Para que Hamilton ahorre en IVA a la importación, debe utilizar un nexo previamente acordado de compañías offshore de las cuales él es el beneficiario. Una de estas empresas debe estar registrada en la Isla de Man. En el caso de Hamilton, eso se llamaría acertadamente Stealth (IOM) Limited, una compañía offshore fundada por Appleby.

Para que las autoridades de la Isla de Man puedan aceptar la exención del IVA sobre el avión de Hamilton, deben tener la impresión de que el avión se utiliza con fines regulares de arrendamiento financiero.

Primero, se requiere una compañía en la Isla de Man. Hamilton se llama Stealth (IOM) Limited. La compañía de la Isla de Man arrienda la aeronave a un operador de aviación que proporciona, por ejemplo, pilotos y tripulación. El operador no es propiedad de Hamilton.Lewis Hamilton alquila el avión él mismo o lo hace a otra de sus empresas extraterritoriales.

La oficina de aduanas de la Isla de Man indicó que 262 de estas empresas estaban actualmente registradas en la isla a efectos de arrendamiento financiero. De ellos, 231 habían estado totalmente exentos de IVA entre 2011 y 2017. Eso significaría que, en general, los propietarios de las empresas consiguieron ahorrar el equivalente a 900 millones de euros. En otras palabras, el truco de los aviones en el Mar de Irlanda puede haber costado a varios gobiernos de la UE una suma de nueve dólares.

Tomar el avión a la isla griega de Mykonos

Algunos expertos fiscales no están de acuerdo con el hecho de que Hamilton’s Isle of Man es una compañía offshore clásica sin oficina ni personal y está registrada en la misma dirección que Appleby. Los abogados de Hamilton, por otro lado, afirman que no es una compañía offshore y que sus operaciones de arrendamiento de aeronaves son una práctica común y normal.

Pero hay dos problemas más con las reparaciones del avión de Hamilton. Incluso de acuerdo con las generosas reglas de la Isla de Man, el avión debe ser alquilado a clientes que no sean pilotos de Fórmula Uno. Además, para estar completamente exento de impuestos, el avión sólo puede utilizarse para viajes de negocios; en el caso de Hamilton, para alquilar en la próxima carrera de Grand Prix, por ejemplo, o en Stuttgart, donde tiene su base Mercedes, o en Brackley. Inglaterra, la ciudad natal de su equipo de Fórmula Uno.

Sin embargo, no hay registro de que nadie más haya alquilado el avión Hamilton, al menos no en el Paraíso. Los abogados de Hamilton han permanecido al margen en este tema. También admiten que Hamilton utiliza su jet para viajes privados, como vacaciones. A mediados de julio de 2017, por ejemplo, él y su cohorte volaron a la isla griega de Mykonos durante dos días, mientras que otros pilotos de Fórmula Uno asistieron a un festival oficial de fans en Londres y aceleraron varias veces alrededor de Trafalgar Square.

Lewis Hamilton ahorró un total de 4,06 millones de euros en IVA sobre el precio de compra del avión. Los contratos de arrendamiento muestran que Hamilton utiliza su jet privado durante 80 horas al mes y que una de sus empresas lo alquila por otras 160 horas al mes. Las tarifas de arrendamiento para uso privado de la aeronave deben estar sujetas a impuestos.

Si se supone que Hamilton utiliza el avión un tercio del tiempo para viajes personales y dos tercios del tiempo para viajes de negocios, entonces debería haber declarado al menos un tercio, o 1,35 millones de euros, de los 4,06 millones de euros. Ahorró en IVA.

Los contratos de Lewis Hamilton muestran que utiliza su propio avión durante 80 horas al mes y que una de sus empresas lo alquila durante otras 160 horas. Sobre esta base, si se supone que Hamilton utiliza el avión un tercio del tiempo para viajes personales y dos tercios del tiempo para viajes de negocios, debe declarar al menos un tercio, o 1,35 millones de euros, de los 4,06 millones de euros que no pagó en concepto de IVA. Además, también deberían haberse gravado las tarifas para el uso privado de los aviones.

Si hubiera un uso privado, esto es evasión€, dijo Rita de la Feria, profesora de derecho tributario en la Universidad de Leeds. Lewis Hamilton debería haber pagado el IVA en cualquier vuelo privado. Añadió que Hamilton podría ser considerado personalmente responsable.

El diario británico The Guardian pidió a De la Feria que analizara el caso de Hamilton, uno de los casos de Sí¼ddeutsche Zeitung.journalistic partners in the Paradise Papers investigation. La experta en impuestos dijo que encontró muy dudosa la pretensión de operar un esquema de arrendamiento de aeronaves completamente normal. Este jet se alquila a una persona. El esquema es completamente artificial”, dijo. De hecho, el avión de Hamilton está reservado principalmente para él y su uso está personalizado para adaptarse a su horario y sólo a su horario. Para utilizar el avión se necesita un piloto y equipo, que se alquilan para cada vuelo. Los abogados de Hamilton, sin embargo, afirman que la estructura de arrendamiento es legal y no representa ni evasión de impuestos ni mala conducta. Incluso refutan que la importación del avión a través de la Isla de Man proporcionó a su cliente ventajas fiscales.

La firma de abogados Appleby típicamente establece construcciones offshore como Hamilton con la ayuda de Ernst & Young. En Douglas, la capital de la Isla de Man, la oficina local de consultoría se encuentra a poco más de 300 metros de Appleby€™s Gire a la derecha, suba la colina y verá el edificio gris en la esquina con el logotipo de Ernst & Young discretamente visible en una sola ventana. La empresa dijo, en respuesta a una solicitud de observaciones de Sí¼ddeutsche Zeitung, que tales contratos de arrendamiento eran completamente legítimos, aceptados y constituían una práctica comercial.

Sin embargo, a finales de octubre, el gobierno de la Isla de Man invitó al Ministerio de Hacienda de Gran Bretaña a examinar más de cerca y emitir un informe para finales de 2018. Y la aduana local, que debe firmar todos los contratos de alquiler de aviones, comenzó a revisar las ofertas hace un año. La autoridad dijo que su revisión ya había identificado muchas exenciones de IVA calculadas incorrectamente.

No está lejos del edificio de aduanas de la oficina de Appleby, ni de la colina a 250 metros de la antigua estación de tren. Los únicos trenes que pasan por detrás del edificio de ladrillos son antiguas locomotoras a vapor con coches llenos de turistas. Un letrero en el edificio contiguo dice Consultas de aduana e IVA€.

En Douglas, la mayoría de los lugares no están más allá de una corta caminata. Los Paradise Documents revelan que una constelación de compañías extraterritoriales similares a las utilizadas para el avión Hamilton también fue establecida para su autocaravana. Su plataforma a menudo tiene múltiples funciones, mientras que el piloto de Fórmula Uno está ocupado saltando de una carrera europea a la siguiente; puede servir como espacio de vida, sala de reuniones y consultorio médico. La autocaravana fue fabricada por un fabricante alemán, y cuando Hamilton la compró en 2015, se estableció una empresa y un modelo de leasing en la Isla de Man. La configuración fue totalmente legal, dicen los abogados de Hamilton, ya que el vehículo espacioso se utiliza sólo para fines comerciales. Aparentemente fue entregado a Hamilton justo a tiempo para el Gran Premio de Bélgica de 2015 en la ciudad de Spa. El precio neto (sin IVA) fue de 1,77 millones de euros.

Malta, Guernsey y la Isla de Man no son exactamente los destinos que uno asociaría inmediatamente con Lewis Hamilton, la compañía offshore BRV Limited jugó un papel central en el truco fiscal con el avión y en la adquisición de la autocaravana. La empresa, propiedad de Hamilton, está situada en la Bailía de Guernsey, que goza de la misma autonomía que Jersey. La empresa alquila su autocaravana y a menudo también su avión. Pero Hamilton y sus asesores también utilizan la compañía para otros negocios. El contrato del piloto de Fórmula Uno con Mercedes pasa por BRV Limited, por ejemplo, según un intercambio de correo electrónico que se puede encontrar en Paradise Papers. El contrato, que se firmó en 2015 y durará hasta finales de 2018, prevé un salario anual para Hamilton de unos 50 millones de dólares al año, según el periódico británico The Telegraph.

Hamilton tiene otra compañía offshore por sus ingresos publicitarios y ofertas de patrocinio. Esta empresa está situada en el paraíso fiscal de Malta y se llama 44IP Limited. Cuarenta y cuatro es el número de la Fórmula Uno de Hamilton y ha sido durante mucho tiempo parte de su identidad de marketing. Mantuvo el No. 44 a pesar de que como campeón del mundo tiene derecho al No. 1. Pero un cambio de número podría haber sido malo para el negocio, para la marca que es Lewis Hamilton. El piloto de carreras lo está haciendo bastante bien: según la revista de negocios Forbes, Hamilton ganó cerca de 6,7 millones de euros en ingresos publicitarios con empresas como Hugo Boss, el gigante de la cosmética L€”™Oréal y el proveedor de deportes alemán Puma. Como cualquier empresa de propiedad extranjera en Malta, 44IP Limited está sujeta a una tasa de impuesto de sociedades de sólo el 5 por ciento.

Malta, Guernsey, la Isla de Man: la mayoría de los aficionados a la Fórmula Uno no asociarían esos oscuros rincones del mundo de las finanzas internacionales con Lewis Hamilton. La celebridad internacional tiende a curar su imagen en la linterna de la cámara parpadea con el número 44, sus gafas de sol, sus (actualmente) famosos bulldogs Coco y Roscoe, alfombras rojas y su jet rojo. En una foto que Hamilton publicó en Instagram, se le puede ver parado en la pista con las manos en los bolsillos de la sudadera y una gorra de béisbol vuelta hacia atrás. El pie de foto dice: Solo un niño del Reino Unido que tuvo un sueño€. Hashtag #MegaJet.

Pero la mayoría de los niños nunca soñarían con evitar tantos impuestos como Hamilton. La mayoría de los niños no tienen otra elección que pagar el 20% del IVA requerido, ya sea que compren un boleto de Fórmula 1, zapatos del patrocinador de Hamilton, Puma, o una lata de su bebida energética Monster de edición limitada, sellada, por supuesto, con el número 44.

Alejandro Correa

Fuente: Elisabeth Gamperl y Mauricio Much

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